Hardware-ul Google nu mai este un hobby

Rick Osterloh a fost la locul de muncă ca vicepreședinte senior al hardware-ului la Google timp de peste 17 luni. În acel moment, a trebuit să răspundă în mod repetat la aceleași întrebări de la reporteri ca mine: cum serios Google este de a face propriul hardware? Este un hobby sau se va afecta cu adevărat linia financiară a companiei Google? Este compania sigură că nu va repeta aceleași greșeli pe care le-a făcut cu achiziționarea de Motorola rău intenționată și vânzarea ulterioară cu ani în urmă?
A auzit totul inainte: Osterloh a fost de fapt presedintele Motorola pentru o perioada de timp sub Google. Într-un interviu de o oră, răspunsurile sale la aceste întrebări nu s-au schimbat încă din aprilie. S-ar putea să nu ne împiedice să ne întrebăm mereu, dar coerența răspunsurilor este importantă. Și dacă există îndoieli cu privire la ambițiile Google în domeniul hardware, compania a pus-o definitiv să se odihnească achiziționarea a aproximativ 2000 de ingineri de telefon de la HTC luna trecută , împreună cu unele IP-uri și echipamente.
În octombrie anul trecut, Google a vrut să arate că a fost serios despre hardware-ul cu un val de anunțuri hardware. Dar Osterloh tocmai a început cu câteva luni mai devreme, așa că a acționat mai mult ca un maestru de ceremonii pentru produse decât arhitectul original al acestora.
Anul acesta, tot ce anunță Google a fost creat sub ceas. Este prima noastră viziune reală asupra viziunii lui Osterloh asupra a ceea ce ar trebui să fie hardware-ul Google. Viziunea sa include nu mai puțin de opt produse, dintre care două sunt în categorii complet noi de produse pentru companie.
Anul trecut a fost o petrecere venită pentru hardware-ul Google. Anul acesta este ceva diferit. Este o afirmație că Google este foarte serios în ceea ce privește transformarea hardware-ului într-o afacere reală pe o scară masivă – poate că nu acest an.

Fotografie de Dieter Bohn / The Verge

Contractul HTC de la Google nu a fost o achiziție directă a companiei. În schimb, a angajat pur și simplu o tonă de ingineri HTC care își vor schimba insignele pentru a spune Google, dar nu va împacheta și nu va schimba birourile. Pentru Google, nu a fost vorba despre eforturile VR ale HTC sau chiar despre capacitățile sale de producție. Osterloh spune că Google va alege în continuare fabricile care sunt cele mai bune pentru produsele sale viitoare.
“Acordul a fost fundamental de a încerca să ne construim capabilitățile, astfel încât să putem accelera afacerea noastră și să ne întărim poziția de smartphone”, spune Osterloh. Google este deja foarte familiarizat cu echipa pe care a dobândit-o. Ei au construit telefonul original Android, G1. Au construit Nexus One. Ei au fost profund implicați în proiectarea pixelului de anul trecut.
“Afacerea hardware necesită o mulțime de oameni să scadă și să facă lucruri mari”, spune Osterloh. “Mai ales telefoanele inteligente, care sunt foarte complicate … Și apoi cel de-al doilea mare lucru este că avem nevoie de o operațiune mai expansivă din Asia”.
Google a urmat un drum similar înainte: a achiziționat Motorola și a păstrat-o la îndemână, înainte de a fi transformat-o în Lenovo (în parte pentru că ar fi trebuit să placă și alți producători de Android, precum Samsung). Dar Osterloh nu crede că istoria se va repeta. “Sunt oferte foarte, foarte diferite”, spune el. “Nu am fost aici când a fost luată decizia de a achiziționa Motorola, dar a fost destul de clar că un pilot principal a fost situația cu [brevetele de smartphone și proprietatea intelectuală]”.
“Acest acord strategic este foarte diferit. Știm exact ce avem nevoie.”
Aceste brevete nu s-au dovedit a fi oriunde aproape la fel de valoros ca Google sau Motorola gândit , dar pentru Osterloh adevărata problemă este că Google pur și simplu nu știa ce scopuri au fost cu Motorola, care avea o mulțime de afaceri diferite, în afară de telefoane. “Acest acord strategic este foarte diferit. Știm exact ce avem nevoie”, spune Osterloh. “Vrem capacități de inginerie mai profunde, iar noi am întâlnit foarte bine această echipă la HTC”.
Destul de corect. Achizitia HTC este putin comparabila cu ceea ce Google a abordat cu Motorola. Cu toate acestea, ea subliniază cât de gravă este Google în a-și face propriile telefoane – și probabil că Samsung va fi în cele din urmă confruntată cu această competiție.
Aceasta nu este problema lui Osterloh, deoarece el este responsabil de eforturile hardware ale Google. “Aceasta este probabil o întrebare adecvată pentru Hiroshi [Lockheimer, capul lui Android]”, întreabă el. El arată, de asemenea, că Google face mai mult decât smartphone-uri: face difuzoare acasă, căști, un nou tip de cameră și un nou laptop de ultimă generație.
Un domeniu pe care departamentul de hardware al Google îl conduce este domeniul Nest, iar Osterloh nu este îngrijorat de acest lucru. “Compania a luat decizia că sunt companii independente … Obiectivul nostru a fost încercarea de a conecta oamenii la serviciile Google din casă”. Nest și Google coordonează relațiile de vânzări și furnizori, însă când întreb dacă Nest își păstrează echipa de a face produsele hardware pe care altfel ar dori să le facă, răspunsul lui Osterloh este: “Nu, nu până în prezent”.

Eforturile smartphone-urilor Google sunt sinceră că nu vor fi vândute în numere care vor amenința Samsung în curând. “Ne-am concentrat pe segmentul de vârf pe câteva piețe”, spune Osterloh. “Deci, în timp ce s-ar putea să existe o anumită suprapunere cu ecosistemul, există 2 miliarde de telefoane Android acolo, iar afacerea noastră este, evident, mult mai îngustă decât asta”.
Care, din nou, ridică una din aceste întrebări repetate: seriozitatea ambițiilor hardware ale Google. Osterloh încă mai gândește la Pixel ca fiind “încercarea de a oferi o experiență de referință”, numindu-l “un fir foarte comun de la Nexus”. Dar, în cazul în care Nexus nu a fost niciodată menit să vândă în nici un volum real, Pixel pare a fi.
In timp ce Osterloh se asteapta ca Pixel sa “devina o afacere mare, semnificativa pentru companie in timp”, chiar acum indicatorul sau nu este vanzari, este “satisfactia consumatorilor si experienta utilizatorilor”. Deci, intreaba: ce zici de cinci ani? “Nu vreau să fie un lucru de nișă”, spune Osterloh. “Sperăm să vindem produse în volume mari în cinci ani”.
Pentru moment, Google se concentrează asupra tehnologiilor high-end. Vrea să vândă telefonul cu cea mai bună cameră și cele mai bune ecrane OLED. Osterloh susține că telefoanele Pixel vor fi nu numai competitive în ceea ce privește calitatea, ci și mai bune decât concurența în anumite valori.
Mai mult decât orice, însă, el crede că misiunea Google în hardware este să profite de avantajele principale ale Google și să le aplice în produsele de calculator. Este obișnuit acum ca oamenii de la companie să spună același lucru pe care l-am auzit spunând Apple mereu: că integrarea hardware-ului și a software-ului este cheia pentru a face produse excelente. Dar Osterloh și toți ceilalți de la Google adaugă un nou răsucire: “hardware și software și AI”.

Fotografie de James Bareham / The Verge

Când vorbiți despre integrarea software-ului și a hardware-ului, elefantul din cameră este silicon. Apple își modelează propriile procesoare și este capabilă să producă chips-uri care, prin multe conturi, sunt ani în fața a ceea ce Qualcomm poate furniza producătorilor Android precum Google.
“Avem acum un avantaj în hardware? Nu,” spune Osterloh. Dar el face acest lucru într-un context interesant: procesoarele nu sunt de fapt obținerea mai rapidă la aceeași rată la care obișnuiau și, de asemenea, ei nu primesc mai multă eficiență energetică pe măsură ce devin mai mici. Așadar, concentrarea în mod explicit asupra procesorului este o greșeală.
“Curba de performanță a lui Moore a încetinit într-adevăr”, spune Osterloh. “Așa că există câștiguri de performanță, cum ar fi câștigurile de performanță brute, dar cu siguranță nu se mai dublează la fiecare 18-24 de luni pe tehnologie”. El arată, de asemenea, ceva numit scalare Dennard, care de obicei înseamnă că procesoarele devin mai eficiente din punct de vedere energetic atunci când devin mai mici. Aceasta este o altă “lege” care nu mai este valabilă, susține el. “Nu puteți pune doar un cip nou care se află pe marginea de vârf într-un laptop sau un telefon și vă așteptați ca lucrul să funcționeze la același nivel de performanță energetică”.
“Tehnologia de bază a hardware-ului încetinește, se schimbă, iar legile trecutului nu mai sunt valabile”.
Osterloh spune că Google va ataca unele dintre aceste probleme lucrand cu Qualcomm. “Ce putem face efectiv este să lucrăm cu ei îndeaproape pentru a muta acest lucru în direcția care este importantă”, spune el. El continuă, spunând: “Noi nu dezvoltăm chipsuri noi înșine.”
În schimb, cheia strategiei Google privind performanța este AI. În cazul în care curba performanței procesorului este înclinată, planul lui Osterloh este acela de a diferenția produsele Google prin integrarea învățării în mașină și AI.
Întreaga companie este îndreptată spre îmbunătățiri în AI și învățarea în mașină, iar aceste îmbunătățiri vor veni în hardware-ul Google în moduri interesante, susține el. “Deoarece tehnologia hardware-ului de bază este încetinită, schimbarea și legile trecutului nu mai sunt valabile, credem că ne oferă o abilitate viitoare de a dezvolta hardware care să rezolve problemele pe care vrem să le rezolvăm și care se pot mișca într-adevăr de calcul înainte. ”
Acest avantaj, crede Osterloh, este unic pentru Google. “Cred că avantajul la nivel de companie este că știm unde merge direcția noastră de software.” Pe măsură ce Google își extinde poziția în AI și în procesul de învățare în mașină, Osterloh va prelua această muncă și va pune direct în hardware-ul Google. Uneori – ca și cu Google Assistant – vor vorbi cu serverele Google. Uneori va fi doar integrată direct în hardware cu jetoane personalizate, locale, ca și în noua cameră Google Clips.

Va dura ceva timp înainte de a ne putea spune dacă pariul de învățare al mașinilor Google va juca. Și cine știe, poate decide în cele din urmă că trebuie să concureze direct cu Apple pe jetoane. Dar ceea ce putem judeca chiar acum este designul produselor hardware Google. Ele se concentrează mult mai mult pe pragmatismul simplu decât pe designul flasky.
“Știi, nu cred că Google a fost vreodată o companie” flash “, nu-i așa? Osterloh spune. Imi amintesc de el oameni care parașutiseră dintr-un balon o dată la un moment dat . “Permiteți-mi să revedem asta, atunci” râde el. “Designul produsului încearcă să reflecte brandul. Cred că compania a fost întotdeauna despre încercarea de a rezolva probleme reale ale utilizatorilor și de a renunța la tehnologie în fundal”.
Google nu încearcă să facă ecrane de la margini la margini cu decupaje sau chiar ecrane curbate. (“Uită-te, nu cred că este util în asta.”) În schimb, Osterloh spune că Google “a vrut să încerce să fie simplu, frumos și curat … Încercăm să reamintim proprietatea principală a Google: caseta de căutare mare. ”
Cu Google, pare să se întoarcă mereu în acea casetă de căutare. Compania ar putea dezvălui o mare familie de produse. S-ar putea să fi angajat câteva mii de ingineri de telefon noi. S-ar putea chiar să fie serioasă crearea de produse care sunt direct competitive cu Apple, Samsung, Amazon, Bose, Sonos și multe altele. Face toate aceste lucruri. Deocamdată, totuși, nu le facem la o scară masivă – totuși.
Dar după ce am vorbit cu Osterloh, este foarte clar că Google dorește.

Urmeaza: Exclusiv prima privire la Google Pixel 2 și 2 XL

Mai mult de la anuntul imens de hardware al Google

Comments are closed