Astronomii descoperă un inel în jurul valorii de ouă în formă de planeta pitic Haumea

Astronomii au găsit un inel de particule care înconjoară o rocă spațială mică, îndepărtată, la marginea sistemului nostru solar. Inelul inconjoara o lume ciudata, numita Haumea, o planeta pitic care a format un pic ca un ou zdrobit. Haumea este una dintre doar cinci planete pitic recunoscute oficial în Sistemul Solar, dar este singura pe care știm că are inelul propriu.
Deși Haumea este unic printre colegii săi, nu este prima dată când a fost găsit un inel în jurul unui mic corp ca acesta din sistemul nostru solar. În 2014, același grup de astronomi a spus că au găsit două inele subțiri în jurul unei planete mai mici, numite Chariklo, care orbitează între Jupiter și Neptun. Descoperirea a surprins complet comunitatea astronomică. Până în acest moment, numai giganții de gaz din sistemul nostru solar – Saturn, Jupiter, Neptun și Uranus – erau cunoscuți ca având inele.

Diferența dintre o planetă și o planetă pitic:

Dar acum că s-au găsit inele în jurul unui alt obiect mic și îndepărtat, este posibil ca și mai multe corpuri de la distanță în sistemul nostru solar să aibă și inele. Asta reprezintă un puzzle pentru astronomi: cum se formează aceste inele? Cele mai multe explicații pentru formarea inelului s-au concentrat pe cele mai mari planete din vecinătatea noastră cosmică. Dar acum, cercetătorii vor trebui să vină cu modalități de a explica modul în care se formează inelele în jurul acestor obiecte mici – și cum se află inelele acolo. “Cred că acolo unde vin inelele, cum se formează în mod esențial, va fi un subiect important de cercetare”, a declarat Amanda Sickafoose, astronom astronomic la MIT, care a scris Natură editorial pe descoperire, spune The Verge .

Fotografie: IAA-CSIC / UHU

Astronomii au descoperit în mod evident inelul lui Haumea, descrise astăzi în Natură , când au privit planeta piticiană trecând scurt în fața unei stele de fundal, blocând lumina stelei. O astfel de trecere provoacă o eclipsă momentană cunoscută sub numele de ocultare. Intenția era să afli mai multe despre Haumea. Observând această scurgere rapidă în lumină, astronomii pot aduna o mulțime de informații despre obiectul din prim plan, cum ar fi dimensiunea, forma și dacă sunt prezente inele.
La 21 ianuarie, echipa de astronomie a observat ocultarea lui Haumea a unei stele îndepărtate – denumită elocvent URAT1 533-182543 – cu 12 telescoape diferite în Europa. Telescoapele au ajutat astronomii să constrângă dimensiunea, forma și densitatea lui Haumea. Și au observat și că lumina stelei clipește pe părțile opuse ale lui Haumea, indicând existența unui inel. “Pentru că au văzut că de la un număr de site-uri diferite, au reușit să descopere că trebuie să existe un inel de material care să meargă în jurul valorii de Haumea”, spune Sickafoose.
Folosind datele de la 12 telescoape diferite, astronomii au stabilit că inelul avea o lățime de circa 43,5 mile, cu o rază de aproximativ 1.500 de mile. De asemenea, pare să se rotească puțin încet în jurul lui Haumea; în momentul în care ia inelul pentru a face o revoluție completă în jurul planetei pitic, Haumea se rotește în jurul axei sale de trei ori.

Mecanismele care au format inelele lui Saturn sunt, probabil, foarte diferite de cele care au format inelul lui Haumea. Imagine: NASA

Cât despre cum a ajuns acest inel, astronomii încă nu sunt siguri. Multe dintre mecanismele despre care se crede că au format inele în jurul planetelor uriașe nu vor explica inelele din jurul lui Haumea și Chariklo. O parte din inelele lui Saturn, de exemplu, sunt făcute din material care se scurg de pe unul dintre planetele planetei, Enceladus. În timp ce Haumea are două sateliți proprii, sunt prea mici și prea departe de planeta pitic pentru a contribui la inel, spune Sickafoose. În plus, astronomii cred că inelele giganților de gaze pot fi resturi de la asteroizi sau alte obiecte din exteriorul sistemului solar care au fost trase de planete și apoi au fost rupte de gravitație sau coliziuni. Dar această explicație nu funcționează și pentru Haumea și Chariklo. “Aceste organisme mici nu ar fi în stare să facă acest lucru”, spune Sickafoose.
Cea mai probabilă explicație pentru inelul lui Haumea este o coliziune mare de un fel
Cea mai probabilă explicație pentru inelul lui Haumea este o coliziune mare de un fel – și există unele dovezi care s-au petrecut în trecutul planetei pitic. Haumea are o semnătură unică de gheață cu o grămadă de alte obiecte în sistemul solar exterior. Acesta este un semn că Haumea și aceste alte obiecte au fost de fapt un corp în trecut, și o coliziune cu o altă piatră le-a rupt de o parte. Este posibil ca aceeași coliziune să fi cauzat de asemenea un inel de resturi. “Pentru că știm că a existat o coliziune și știm că există un inel, există o mare probabilitate ca aceste lucruri să fie legate împreună”, spune Sickafoose.
Dar chiar dacă astronomii vin cu o explicație pentru formarea inelului, există o altă ghicitoare care trebuie rezolvată: ce păstrează inelul acolo? “Inelele sunt considerate a disipa destul de repede”, spune Sickafoose. Cu timpul, inelele se crede că pierd energie și se destramă. De asemenea, particulele extrem de energice strecurând de la Soare pot împinge particulele într-un inel, determinând că resturile să cadă spre interior. Dacă inelul lui Haumea a fost format dintr-o coliziune, probabil că s-au întâmplat sute de milioane – poate chiar și cu miliarde de ani în urmă. Deci, ceva trebuie să împiedice inelul să dispară.
Mai presus de toate, această descoperire deschide o mulțime de întrebări despre inele, iar Sickafoose crede că mulți cercetători vor încerca să le răspundă în următoarele luni și ani. “Cum a fost această formă, de unde a venit în primul rând și de ce unele obiecte au [inele] și altele nu?”

Comments are closed